Usando un Mapa Estelar a Simple Vista

Stars and chart
Necesitará práctica, pero eventualmente verá constelaciones y asterismos (partes de constelaciones que tienen sus propios nombres) en la cúpula celeste con la ayuda de mapas estelares.
Sky & Telescope illustration; photo courtesy Akira Fujii.
Muchas personas compran un telescopio sólo para darse cuenta de que no pueden encontrar muchas cosas en el cielo con el instrumento.

¿Su problema? Es no saber como navegar por las constelaciones cuando las miran a simple vista. Y también es posible que utilicen mapas de poca precisión.

Usted encontrará aquí unos buenos trips para empezar a observar. Esperamos que le ayuden a evitar la frustración.

Antes que nada, requerirá mapas. Para empezar, necesitará un mapa básico de todo el cielo (“all-sky map”), diseñado para usarse a simple vista, el cual debe muestra donde se encuentran las estrellas más brillantes y las constelaciones según el lugar, la fecha, y la hora en la parte de la Tierra donde usted se encuentre.

Un planisferio simple o “rueda estelar” funcionará bien. Para usarla, gire la rueda plástica o de cartulina para escoger su fecha y hora, y le mostrará un mapa del cielo sobre su cabeza. (Lea el artículo “Star-Finding with a Planisphere.”)

Los bordes redondos de la rueda estelar representan el horizonte completo, como si estuviera en un campo al aire libre y pudiera dar la vuelta hasta verlo totalmente. Las direcciones de la brújula se imprimen en los bordes. Téngala en la mano de modo que pueda leer el rótulo de la dirección en que mira — las palabras deben estar con el lado correcto hacia arriba.

El centro del mapa muestra la parte del cielo directamente encima de la cabeza, la cual se llama el cenit. Así, entonces, una estrella que está a medio camino entre el borde y el centro del mapa se puede encontrar a la mitad entre el horizonte real y el cenit. No haga caso de las partes del mapa arriba de los horizontes hacia los cuales no mira.

¡Eso es todo!

Puede comprar varios tipos de planiferios, pero tenga cuidado: muchas son mal hechos. Busque el que tenga patrones y puntos para las estrellas que son finos, pequeños, y bien dibujados. Será más fácil igualar éstos a las constelaciones que están en el cielo. Evite mapas que brillan en la oscuridad, porque esa tinta no se imprime con precisión (todos los puntos estelares aparecen iguales, aunque unas estrellas son más fácilmente visibles que otras) y entonces el mapa no representa bien lo que se ve en el firmamento.

Cada número de la revista Sky & Telescope incluye un excelente mapa mensual de todo el cielo a modo de página desplegable. (También puede descargar mapas bimensuales en blanco y negro desde nuestro Getting Started In Astronomy flyer.) Estos mapas son similares a la rueda estelar: el borde redondo es el horizonte completo, con direcciones de brújula escritas en la rueda, y el centro es el cielo encima de la cabeza.

De nuevo, apunte la rueda con la dirección correcta alineándola hacia el horizonte al que Ud. mira y con el lado correcto hacia arriba.

Cada mapa mensual muestra la vista para determinadas fechas y horas (éstas vienen impresas en el mapa). De este modo no tiene la distorsión con que aparecen las constelaciones cuando tienen que ser dibujadas en una rueda estelar que debe servir para todas las fechas y horas del año.

Muchos programas del tipo planetario para uso en la computadora muestran e imprimen mapas personalizados para cualquier hora, fecha, latitud, y longitud que se requiera. En último lugar, pero no por ello menos importante, puede usar nuestro mapa estelar interactivo que también puede configurar para usar en cualquier fecha, hora, y lugar, e imprimirlo para usarlo afuera.

Bajo las estrellas

Para leer un mapa estelar afuera en la oscuridad de la noche, lleve una linterna débil. La mejor linterna para astronomía tiene una luz roja, no blanca; la luz roja no afecta tanto la visión nocturna. Puede atar con goma elástica una hoja de papel o plástico rojo sobre una linterna normal. éste bajará y enrojecerá la luz. O encuentre una linterna exclusiva para los astrónomos, la cual tiene una bombilla roja.

Cuando esté afuera con su mapa, empiece con buscar las estrellas más brillantes que se apuntan en él. La diferencia entre estrellas brillantes y tenues en el cielo es más obvia que en el papel. De hecho, si vive en un lugar muy poblado y con mucha contaminación lumínica (brillo artificial en el cielo causado por la luz eléctrica que ilumina las ciudades), no podrá ver las estrellas débiles.

También recuerde que las constelaciones que están en un mapa de todo el cielo aparecen más pequeñas de lo que son en realidad. Los patrones estelares que busca en la noche usualmente son bastante grandes.

A menudo vaya afuera con el mapa, y úselo para aprender algunas constelaciones cada noche. De este modo establecerá puntos de referencia básicos – la geografía global de los cielos – los cuales necesitará cuando empiece a usar un mapa más detallado con unos binoculares o un telescopio.

Traducción revisada y corregida por German Obando S. y Daniels Mata Marín, miembros de la Asociación Costarricense de Astronomía (ACODEA)

El artí original en inglé se encuentra aquí.